天安門是明、清兩代皇家舉行盛大典儀和重要活動的地方。天安門只在遇有皇帝親征和大將出征要在天安門前祭路、祭旗,皇帝發布重要文告,以及皇帝舉行登基、大婚等盛大慶典時,才啟用天安門。除此,天安門是常閉不開。

  “金鳳頒詔”是明、清時期在天安門舉行的最為盛大的典儀之一。頒詔分“登極詔”和“頒恩詔”兩種。前者是老皇帝死后,繼位的新皇帝于當天將繼位原因和日期向全國宣告;后者是將冊立皇后等重大慶典之事向全國宣告。宣告的文件稱為“詔書”。詔書是用兩尺寬兩丈長的硬黃紙,邊上飾有金龍、紙內寫明詔令之緣由和條款。

  在清代,詔書前半部為漢文,后半部為滿文,末尾鈐皇帝玉璽,再將它卷成4寸(約13厘米)粗,3尺(約1米)長,外用金龍云紋之黃緞包袱皮包上,橫供于黃架上,并由禮部尚書把它領至禮部,謄抄若干份,分發全國以便向人民宣告。

  頒詔儀式由太和殿始。頒詔當天,禮部鴻臚寺官員預先在太和殿內東側設一張放詔書的黃案,并在丹陛正中設一張黃案。同時,禮部在午門外設龍亭和香亭,工部在天安門城樓垛口正中設金鳳臺,在天安門城樓東第一間設宣詔臺,并準備好“金鳳朵云”(漆成金黃色的木雕鳳凰和雕成云朵狀的木盤)。奉詔官(捧接詔書的官員)和宣詔官(宣讀詔書的官員)等人穿戴整齊,事先恭候在那里。

  詔書一般先由皇帝頒發,頒詔儀式開始,內閣學士穿朝服,恭恭敬敬地捧著詔書,安放于太和殿東側的黃案上。皇帝蓋上御璽后,經過一套煩瑣的禮儀,然后由禮部尚書在太和殿用云盤承你詔書。這時文武百官均已按官階高低在外金水橋南排隊肅立。

  禮部尚書奉詔后,捧出太和殿,再放置在午門外有人抬著的龍亭里。然后在鼓樂、儀仗及文武官員的護送下,出太和門、午門、端門,前往天安門城樓。奉詔官行一跪三叩禮后,將詔書捧到宣詔臺黃案上。宣詔官登臺面西而立,宣讀詔書。因高高在上,又很“神圣”,聽起來仿佛天音一般。這時,在天安門下金水橋南,文武百官和那些充當百姓的“耆老”,按官位序列依次列隊面北而跪,行三跪九叩大禮,以謝“皇恩”。

  詔書讀完,由奉詔官把詔書卷起,放在一個形似“云朵”的木盤內,來到城樓垛口正中的“金鳳”前,將詔書銜放在“木雕金鳳”嘴里,再用黃絨繩懸吊“金鳳”從天安門垛口正中徐徐降下,以示天子帝王之命由金鳳凰乘云朵自天而降人間。這時,早已有禮部官員托著云盤在下面跪接。金鳳嘴里的詔書正好落在“云盤”里,此舉稱為“云盤接詔”。

  接詔后,詔書仍要放回天安門前的龍亭內,然后由黃蓋(黃色傘蓋)、儀仗、鼓樂為前導,浩浩蕩蕩抬出大清門,送往禮部衙門。

  這時,禮部尚書早已從長安左門快步回到禮部衙署,率眾官吏在門前跪迎詔書,并將詔書安放在大堂內,恭列香案,行三跪九叩禮。隨后,用黃紙謄寫若干份,分送各地,頒告天下。這一整套儀式,史稱“金鳳頒詔”。清代毛奇齡專門寫詩形容此景:

  雙闕平明煙霧開,

  九重頒詔出層臺,

  幡懸木鳳街書舞,

  仗立金雞下敕來。

  從詩中看出天安門“金鳳頒詔”別有一番景象,顯示了皇權至尊、君權至上。

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